jueves, 16 de septiembre de 2010

Tommy Johnson: Canned Heat Blues

Tommy JohnsonTommy Johnson era el séptimo hijo de Idell y Mary Ella Johnson, nacido alrededor de 1896 cerca de Terry, Mississippi. Aunque Mary Ella no tocaba ningun instrumento, venia de una familia  de músicos, asi que no sorprende que estuviera inclinada naturalmente hacia la musica. El primero de sus hijos en tomar una guitarra fue Ledell Johnson, quien era cuatro años mas grande que Tommy Johnson. Fue Ledell el que le enseñó a Tommy a tocar la guitarra por los años 1910-1912.

Durante su vida, Tommy Johnson tuvo varias relaciones serias con mujeres, se casó con cuatro de ellas. El primer matrimonio hizo que Tommy se mudara de su pueblo natal por el año 1912. No se conoce mucho sobre este periodo salvo que cuando volvió, dos años mas tarde, estaba solo. Sin embargo, durante este periodo "sabatico", Tommy Johnson se habia transformado en un gran guitarrista, y ya habia desarrollado el repertorio que grabaria catorce años mas tarde.

Ademas se habia hecho amigo de Charlie Patton, Willie Brown y Dick Banston, que fueron personas extremadamente importantes en el desarrollo musical de Tommy Johnson, y aunque Tommy haya dicho que todas sus canciones fueron compuestas por el solo, es lógico pensar que este "trio del Delta" influyó mucho en el. Del lado de la familia, dos hermanos de Tommy Johnson, Clarence y Mager, tambien tocaban guitarra, y los tres formaban un nucleo de bluseros por el area de Crystal Springs y Jackson, Mississippi.

Durante este periodo en los años veinte, Tommy Johnson tambien conoció y colaboró con gente como Rueben Lacy, Charlie McCoy, Ishmon Bracey, Walter Vincent y los hermanos Bo y Lonnie Chatmon. Los ultimos tres serian famosos mas tarde como los Mississippi Sheiks. Otros visitantes frecuentes del pueblo de Jackson eran los viejos amigos de Tommy, Charlie Patton y Willie Brown.

Uno de los mas importantes e influyentes hombres en el negocio de las grabaciones de la época era el buscador de talentos Henry C. Speir. El cazatalentos operaba una tienda de muebles en Farish Street en Jackson, donde se podian hacer acetatos y enviarlos a varias compañias grabadoras. Speir penso que a Tommy Johnson solo se le ocurrian dos canciones diferentes y le dijo que compusiera algunas mas antes de asistir a su primera sesión de grabación. En febrero de 1928, en una sesión de grabación para la compañia Victor, Tommy Johnson junto con Ishmon Bracey, Charlie McCoy y Rosie Mae Moore, grabó sus canciones mas conocidas, incluyendo "Cool Dink of Water Blues", "Big Road Blues", "Bye-Bye Blues" y "Maggie Campbell Blues". Viendo el repertorio de Tommy, uno nota que muchas de sus letras son tradicionales y reaparecen en diferentes canciones que ha grabado. Aunque "Maggie" era tambien, en principio, tradicional, Tommy decia que la habia escrito pensando en su primera esposa. Fue en esta epoca en la que grabo su cancion mas personal, la profética "Canned Heat Blues".

Las primeras ediciones de sus canciones deben haber vendido muy bien, ya que seis meses despues, Tommy Johnson vuelve a Memphis para grabar algunas canciones mas para Victor. Luego de esta sesión, su contrato no fue renovado, y Tommy tuvo que esperar casi dieciocho meses antes de tener la chance de grabar nuevamente, esta vez para Paramount en Grafton, Wisconsin. Una de las canciones mas peculiares que grabo para este sello fue "I Wonder To Myself" en la que puede escucharse un kazoo y en la que se nota que su falseto, que era su marca registrada, se habia deteriorado, principalmente por su abuso constante del alcohol. Tommy Johnson tambien grabó algunas canciones con los "New Orleans Nehi Boys", compuestos por Kid Ernest (probablemente Kid Ernest Moliere) y Charley Taylor. Ishmon Bracey tambien agregó un discurso a su ultima grabacion "Alcohol and Jake Blues". Hace algunos años, en 2001, la primera grabación en Grafton de Tommy Johnson, una versión de una canción de Jimmie Rodgers fue encontrada y vendida por $12000.

Básicamente, la fuerza de sus grabaciones para Victor fue tal que le permitieron a Tommy Johnson mantenerse como musico por el resto de su vida, y sus grabaciones influyeron en muchos artistas que luego serian grabados tambien. El grupo mas exitoso que haya grabado una canción de Tommy Johnson fueron los Mississippi Sheiks, quienes grabaron "Stop and Listen Blues", que es una versión de "Big Road Blues" con algunos versos cambiados. El disco vendió lo suficiente como para influir en otros artistas como Kokomo Arnold y Willie Lofton, que grabaron sus propias versiones de la canción, mientras que Amos Easton, que grababa bajo el nombre de Bumble Bee slim uso la melodia del "Big Road Blues" para componer sus propios temas "Sad and Lonesome" y "Rough Road Blues".

Tommy Johnson no vivió lo suficiente como para vivir el revival del blues de los sesenta, ya que murió el 1 de noviembre de 1956.

Sin embargo su legado se mantiene vivo y, sin dudas, lo hace unos de los artistas de blues mas importantes que haya grabado en los años veinte.

Alex van der Tuuk
25 de enero de 2006

Este articulo fue escrito por Alex van der Tuuk quien dió su permiso muy amablemente para que sea traducido y publicado en Countryblues en Argentina. El articulo original puede encontrarse en: ParamountsHome.Org.